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Vendredi 19 février 2016, 16 mois après le tragique accident du premier SpaceShipTwo (VSS Enterprise), Virgin Galactic a présenté le second véhicule dans son hangar en Californie, à Mojave. Richard Branson, le patron de Virgin, a fait le déplacement pour l’occasion. Quasiment identique au premier prototype, la navette nommée « VSS Unity » par le célèbre physicien Stephen Hawking, est sur le point d’entamer toute une phase de tests en vue de sa qualification pour le service commercial. Pour rappel, elle devra transporter six touristes ainsi que deux pilotes à la frontière de l’espace pour un vol parabolique et quelques minutes d’apesanteur. Pour l’occasion, une partie des 700 touristes ayant réservé leur billet à 250 000 dollars avait fait le déplacement, ainsi que plusieurs célébrités, dont l’acteur Harrison Ford. Unity est flamboyant et a fait forte impression mais tout reste à accomplir, malgré un nombre conséquent de données déjà acquis via les précédents tests menés sur le premier SpaceShipTwo VSS Enterprise (y compris 4 vols propulsés, dont l’accident). La cause de ce drame, identifiée comme étant dû à une erreur du copilote décédé, ne devrait plus se reproduire grâce à une amélioration apportée sur ce nouveau vaisseau. En effet, les enquêteurs ont pu déterminer que le système original d’aile à géométrie variable avait été activé trop tôt, alors que le véhicule était encore en phase propulsé (vidéo ici). Désormais un système automatisé empêchera toute erreur de ce type. L’événement en Californie a aussi été l’occasion pour Richard Branson d’évoquer le futur de Virgin Galactic, il a notamment évoqué le système launcherOne, destiné à lancer des charges d’environ 400 kg en orbite à partir de 2017. Il a aussi évoqué la possibilité d’un véhicule à très grande vitesse pour le transport d’un point à un autre du globe via des vols en très haute atmosphère, la conception d’un engin pour mettre des touristes en orbite terrestre et enfin un intérêt à plus long terme dans l’exploration de l’espace lointain (Lune, Mars…). Nous suivrons attentivement, tout au long de 2016, les progrès de Virgin sur VSS Unity: essais sur piste, vols captifs avec le WhiteKnightTwo, vols libres non propulsés et enfin vols propulsés (motorisation hybride).

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Nous allons dans cette partie nous intéresser au domaine encore naissant du suborbital. Pour rappel l’objectif pour les sociétés impliquées dans ce secteur est de permettre au plus grand nombre (vous y compris) d’avoir accès à l’espace, c’est à dire d’atteindre la célèbre frontière des 100 km d’altitudes. On compte à l’heure actuelle un grand nombre de projets bien que pour certains la route semble encore longue (voir impossible). Pour les énumérer, voici, à ma connaissance, les sociétés impliquées: Virgin Galactic, Blue Origin, XCOR Aerospace, Swiss Space Systems, Talis Enterprise, Bristol Spaceplanes Ltd et potentiellement Airbus. Le projet le plus avancé est sans aucun doute celui de Virgin Galactic (vidéo résumant leurs progrès en 2013) et le troisième vol propulsé d’hier le prouve (vidéo ci-dessus. SpaceShipTwo a atteint lors de ce vol Mach 1.4 et une altitude de 21.6 km grâce à une phase propulsé de 20 secondes). Richard Branson (le fondateur de Virgin) et ses enfants devraient prendre place lors du 1er vol commercial du SpaceShipTwo qui devrait avoir lieu cette année (bien que l’on commence à désespérer) et qui sera retransmis en direct sur la chaîne américaine NBCUniversal. On devrait voir le rythme des essais en vol augmenter significativement au cours de cette année.

Le SpaceShipTwo de Virgin Galactic lors de son  3ème vol propulsé le 10 janvier 2014.

Le SpaceShipTwo de Virgin Galactic lors de son 3ème vol propulsé le 10 janvier 2014.

L’autre grand projet suborbital est celui de Jeff Bezos (le fondateur d’Amazon) et de sa société Blue Origin. Bien que très secrète, l’aventure spatiale de celui qui est d’ores et déjà considéré comme le successeur de Steve Jobs comprend désormais plus de 300 employés et son concept d’engin à décollage et atterrissage vertical, le New Shepard, avance lentement mais surement. Le 3 décembre dernier Blue Origin a notamment publiée une vidéo (ci-dessous) d’un test de leur moteur BE-3, simulant ainsi un vol complet du New Shepard (avec rallumage du moteur). La société reste très évasive concernant la date de mise en service de son véhicule mais on devrait bientôt en savoir plus. A côté de son activité suborbitale elle conçoit aussi actuellement un lanceur et une capsule habitée pour atteindre l’orbite basse et notamment l’ISS. Le premier vol est prévu pour 2017.

Dans l’ombre de ces deux « géants » il existe des projets un peu moins connus et dotés de moins de moyens mais tout aussi ambitieux. D’abord celui le mieux parti pour les concurrencer: le Lynx d’XCOR. Bien que pour l’instant il n’a toujours pas effectuer son premier vol (même non propulsé), il est très probable que 2014 sera l’année de ses débuts. Un projet qui sera intéressant à suivre. Enfin pour finir je mentionnerai rapidement 3 autres projets beaucoup plus lointains avec d’abord celui de Swiss Space Systems (S3) qui envisage de transformer sa petite navette destinée dans un premier temps au lancement de charges utiles de 250 kg en un moyen de transport habité suborbital (image ci-dessous). L’équipe, en plus de sembler très sérieuse et de posséder un budget conséquent, est originaire du vieux continent et l’on ne peut que se réjouir de voir un tel projet dans nos contrés. Ce n’est d’ailleurs par la seule société européenne ayant des vues sur le suborbital. En effet, Talis Enterprise, une société allemande, souhaite aussi mettre au point une navette suborbitale capable de transporter 5 passagers à 130km d’altitude (pour voir une vidéo de leur projet c’est ici). Et enfin je mentionnerai le projet Ascender de Bristol Spaceplanes Ltd, une startup anglaise. Il est évident que ces deux derniers projets devront, pour réusssir, encore surmonter de nombreuses épreuves, dont la plus difficile: trouver les fonds nécessaires. Dans la troisième partie nous discuterons des missions, récentes ou à venir, d’exploration spatiale menées par les agences spatiales nationales.

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La navette SOAR sur le dos d'un airbus A300.

La navette SOAR de Swiss Space Systems sur le dos d’un airbus A300.

Ce Lundi 29 avril 2013 restera peut être comme un grand jour dans l’histoire du tourisme spatial. En effet, c’est en début de matinée, au Mojave Air and Space Port en Californie, que l’engin suborbital de Virgin Galactic s’est détaché de son avion porteur WhiteKnightTwo pour peu de temps après allumer son moteur-fusée hybride. C’est la première fois que la société de Richard Branson réalise un tel vol propulsé, considéré comme une étape cruciale du développement du vaisseaux. Sur la vidéo ci-dessus on peut voir les images impressionnantes de ce vol de 13 minutes dont 16 secondes avec le moteur allumé. Ce dernier est développé pour Virgin Galactic par la société Sierra Nevada Corporation, connue pour son projet de navette spatiale DreamChaser ». Dans les prochains mois, l’équipe de test va continuer ces vols propulsés avec des durées de tir de plus en plus longue qui aboutiront à un vol spatial complet (culminant à une centaine de km d’altitude), que Virgin Galactic espère réaliser avant la fin 2013.

Le SpaceShipTwo avec son moteur allumé.

Le SpaceShipTwo avec son moteur allumé.