Les 28 mois de Curiosity sur Mars.

Publié: décembre 29, 2014 par futurscience dans Spatial
Le chemin accompli et celui qu'il reste à parcourir pour le rover Curiosity.

Le chemin accompli et celui qu’il reste à parcourir pour le rover Curiosity.

Cela fait donc maintenant plus de 28 mois que le rover Curiosity de la NASA (dans le cadre de la mission Mars Science Laboratory, MSL) parcourt la surface de la planète rouge. Déjà, les résultats qu’il a permis de produire sont d’une grande importance pour notre compréhension du passé de Mars, notamment concernant la question de l’habitabilité de celle-ci. Le New York Times, célèbre journal américain, vient de publier une infographie de ces 28 derniers mois. Je vous conseille vivement de découvrir ce travail sur ce lien (notamment la vidéo en tête d’article).

Image de la zone d'atterrissage de Curiosity prise la sonde orbital MRO de la NASA.

Image de la zone d’atterrissage de Curiosity (point brillant en bas à droite, cliquez pour plus de détails) prise la sonde orbitale MRO de la NASA.

Après son atterrissage le 6 août 2012, le rover a donc entamé son chemin qui l’amène aujourd’hui au pied du mont Sharp  (5.5 km d’altitude). Au cours de son parcours, il a effectué un grand nombre de prélèvements et d’analyses grâce à ses 13 instruments. Il a ainsi permis d’établir l’évidence d’ancien torrents d’eau liquide et de grandes surfaces apparentes à des lacs. Il a aussi mis en évidence l’habitabilité passé de la planète Mars grâce à la détection d’eau, de dioxyde de carbone, d’oxygène, de dioxyde de souffre et de sulfure d’hydrogène. Aussi, par la mesure de ratios d’isotopes d’argon, les chercheurs pensent avoir démontré que Mars a perdu en très grande partie son atmosphère. Le 16 décembre 2014 la NASA a aussi annoncée la découverte d’un cycle du méthane avec des quantités variant dans le temps. Le méthane est un gaz souvent associé au vivant mais bien évidemment ce n’est pas la seule origine possible. La découverte de composés organiques a aussi été annoncée. On ne sait toujours pas si Mars a abrité (et abrite encore) de la vie mais la mission MSL permet sans aucun doute d’avancer vers la réponse à cette question qui changerait notre vision de l’univers. Affaire à suivre en 2015.

Le rover Curiosity regarde derrière lui le 9 février 2014. On voit nettement les traces de ses roues dans le sable martien.

Le rover Curiosity regarde derrière lui le 9 février 2014. On voit nettement les traces de ses roues dans le sable martien.

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