La situation dans le monde de l’astronautique: les USA – partie 2

Publié: janvier 14, 2013 par futurscience dans Spatial
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ImagePour cette deuxième partie, je vais parler des projets de la NASA dans le domaine du spatial habité. En plus des programmes menés en association avec le privé, l’agence spatiale américaine met au point ses propres systèmes de transport d’astronautes avec l’objectif clair d’aller plus loin que l’orbite terrestre. Après l’abandon du programme Constellation lancé par le président George W. Bush en janvier 2004 et abandonné par le président Obama en octobre 2010, la Lune ne fait plus partie des priorités de la NASA. On parle maintenant de Mars mais aussi et surtout d’une mission habitée vers un astéroide, aux alentours de 2025. Cette mission, plus facile à mettre en place que celle sur la planète rouge, permettrait en quelque sorte de s’entraîner en vue d’une expédition sur cette dernière pour la décennie 2030/2040. Le plan consiste en la construction d’un lanceur lourd, le Space Launch System (SLS), et d’une capsule, l’« Orion » Multi-Purpose Crew Vehicle (MPCV) qui est représentée sur l’image en haut de ce post.

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Le SLS (photo ci-dessus, avec la capsule Orion à son sommet), dont le premier vol est prévu pour décembre 2017, est le digne successeur de la fusée Saturn V du programme lunaire Apollo. En effet, ce nouveau lanceur en cours de conception, sera capable, selon les versions, de mettre en orbite une charge allant de 70 tonnes à 129 tonnes. Sa fonction première sera de transporter la capsule Orion.

Cette capsule, de type Apollo, pourra emmener jusqu’à 4 astronautes. Une première version non habitée sera envoyée dans l’espace début 2014 par un lanceur Delta IV Heavy. Cette mission permettra de valider le design, le bouclier thermique et les systèmes électroniques de la capsule. Le deuxième vol d’Orion se fera lors de la mission de  décembre 2017, aux côtés du SLS et au cours de laquelle le vaisseau, encore inhabité, effectuera un vol circumlunaire (vol autour de la Lune sans se poser). La troisième mission d’Orion sera aussi la première habitée avec un vol à destination de l’orbite lunaire, pour 4 astronautes, entre 2019 et 2021. Bien évidemment ce programme est susceptible de changer au cours des prochaines années voir des prochains mois, une mission vers un astéroide étant de plus en plus mise en avant.

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